Vent’anni sull’affare Festina gettano ombra sul Tour de France

Quello che inizialmente fu un sussurro alla fine divenne un urlo quando la controversia esplose nell’affare Festina. La rivelazione del diffuso doping durante il ciclismo ha accelerato la fondazione di Wada, l’organismo antidoping mondiale.

Lo scandalo Festina è iniziato quando Willy Voet, il soigneur personale – ora li chiamano badanti – alla stella del ciclismo francese, Richard Virenque, allora leader di Festina, la migliore squadra del mondo, è stato fermato sul Franco -Belgian border mentre guidava verso i porti della Manica.

C’erano abbastanza droghe per migliorare le prestazioni nel bagagliaio dell’auto di Voet da alimentare un esercito di corvi di Ibiza, per tutta l’estate.Inizialmente Virenque e i suoi compagni di squadra di Festina hanno negato ogni conoscenza del doping, così come lo stesso direttore del Tour, Jean-Marie Leblanc.

È stato un incidente isolato, ha detto Leblanc in modo sprezzante, un evento rinnegato una tantum e niente da fare con il Tour stesso. Eppure questo non era vero. Il team Festina ha infatti organizzato un programma di doping meticolosamente orchestrato, finanziato dagli stessi ciclisti. Entro una settimana dall’inizio di Dublino, dopo i raid della polizia, gli arresti e le perquisizioni di veicoli e camere d’albergo, il team Festina era stato espulso dalla gara e il Tour del 1998 stava crollando.

Non ci sono dubbi che, 20 anni dopo Festina, la presenza di Chris Froome sulla linea di partenza della Vandea quest’anno, nonostante sia stata chiarita dall’inchiesta antidoping dell’UCI, susciterà brutti ricordi. I francesi hanno poca fiducia quando si tratta di andare in bicicletta.Non hanno dimenticato Festina, né hanno dimenticato i molti scandali che seguirono. Virenque ha mantenuto a lungo la sua innocenza per qualsiasi illecito.

Lo scandalo Festina è finalmente arrivato alla conclusione in Francia, in un bar-tabac squallido, Chez Gillou, nella Correze. In una stanza angusta, Virenque e i suoi compagni di squadra hanno protestato lacrimando la loro innocenza quando sono stati espulsi dalla gara. Virenque ha finalmente confessato il doping nell’ottobre 2000.

L’ex presidente della International Cycling Union (UCI) Pat McQuaid, era direttore del Grand Départ di Dublino. “Quarantotto ore prima dell’inizio del tour, quando Voet fu arrestato, Jean-Marie Leblanc ci convocò a una riunione e disse: ‘Ho delle brutte notizie…’

“ Ha detto che lo avrebbe fatto il suo meglio per tenerlo nascosto fino a quando la gara tornò in Francia.Era buono come la sua parola e una volta che la gara è arrivata in Francia, la merda ha davvero colpito il fan. ”

È emersa un’ondata di rivelazioni antidoping e il Tour è diventato un incubo per gli organizzatori della gara mentre l’intervento della polizia si intensificava . “Non c’era fine”, ha detto McQuaid. “Incursioni della polizia, proteste a sedere, scioperi. Un incubo totale. ”

Leblanc dice ora che era impotente. “Ogni mattina sentivamo una storia sulle notizie degli sbirri che razziavano una squadra o un’altra”, ha detto, “attraversando le loro stanze d’albergo, sequestrando prodotti e accusando un pilota di doping.”

il tempo in cui il convoglio raggiunse le Alpi, il Tour divenne imbarazzante.Le squadre e i media spagnoli hanno preso d’assalto per protestare contro le incursioni della polizia, i fan hanno fatto luna e deriso i cavalieri mentre passavano, e il quotidiano francese Le Monde ha chiesto che il Tour venisse demolito per sempre.

Leblanc, nel frattempo, un pugno ubriaco e fuori dalla sua profondità, rimase in negazione. “Contrariamente a quanto suggeriscono alcuni intellettuali e giornali di Parigi, il Tour deve continuare”, ha detto. “Il pubblico è ancora leale”.

Alla fine, all’inizio del palcoscenico ad Albertville, il Tour barcollò sull’orlo del completo collasso mentre i rimanenti cavalieri iniziarono nuovamente lo sciopero. Solo dopo aver assicurato che non c’erano ulteriori incursioni della polizia o arresti sui cavalieri stessi, hanno deciso di iniziare.

“Se il palco non si fosse svolto”, Leblanc ha dichiarato, “il Tour sarebbe stato interrotto.Se così fosse, penso che avrebbe avuto difficoltà a continuare, perché la perdita di fiducia tra i nostri sponsor sarebbe stata paralizzante. ”

Dei 189 partecipanti solo 98 sono arrivati ​​alla capitale francese e agli Champs Élysées . Il vincitore della gara, Marco Pantani, già vincitore del Giro d’Italia di quell’anno, apparentemente ignaro dell’atmosfera funerea, ha tinto di giallo il suo pizzetto in festa.

Virenque, ancora protestando per la sua innocenza, è tornato al Tour l’anno successivo, quando Lance Armstrong ottenne la prima delle sue sette vittorie, in una gara che fu, ridicolmente, chiamata il “Tour of Renewal”.

“Dissero che non ero il benvenuto nel Tour del 1999 perché ero l ‘”incarnazione del doping” “, ha detto Virenque. “E questo è stato l’inizio dell’era Armstrong!”

Ci sono state altre conseguenze a lungo termine di Festina.Il ciclismo francese è scivolato in una depressione prolungata, con diverse gare chiave perse a causa della mancanza di investimenti e gli sponsor alla deriva. Non esiste un campione del Tour de France nostrano da Bernard Hinault nel 1985.

Con la polemica Froome destinata a mettere in ombra il Grand Départ della gara di quest’anno, quanto è cambiato davvero in 20 anni? Il ciclismo può davvero affermare di essersi ripreso dalla crisi di credibilità che ha messo in ginocchio il Tour del 1998 e ha minacciato la sua stessa esistenza?

Froome ha protestato con veemenza la sua innocenza in tutto e ha riconosciuto lunedì gli effetti della saga sulla percezione del ciclismo tra il pubblico. “Apprezzo più di chiunque altro la frustrazione per il tempo impiegato a risolvere il caso e l’incertezza che ciò ha causato”, ha detto. “Sono contento che sia finalmente finito.Significa che possiamo tutti andare avanti e concentrarci sul Tour de France. ”Iscriviti a The Recap, la nostra e-mail settimanale di scelte degli editori.

Ma nonostante sia libero di correre Froome non è voluto da molti a Tour di quest’anno, sia per il dominio inarrestabile della sua squadra sia per il continuo scetticismo nei confronti delle sue esibizioni. Parte di questo deriva dallo sciovinismo, ma molto deriva anche dalla serie di inganni iniziata 20 anni fa con Festina.

Quando i francesi guardano Froome, molti vedono l’ultimo di una lunga serie di stranieri sospetti che, dai traumi del 1998, hanno sfruttato la fragilità della scena francese un tempo orgogliosa e hanno reso il Tour tutto suo. Potrebbe essere stato autorizzato dall’organo di governo del ciclismo, ma non ci sono dubbi sul fatto che Froome sia pronto per un giro difficile.